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Wie Steve Bannon Google Ads nutzte, um mit Extremismus Geld zu verdienen — ProPublica

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Vor fast einem Jahr hat Google einen großen Schritt unternommen, um sicherzustellen, dass sein allgegenwärtiges Online-Werbenetzwerk Steve Bannon, dem angeklagten ehemaligen Berater von Donald Trump, kein Geld in die Tasche steckt. Das Unternehmen hat Bannon von YouTube, das Google besitzt, geworfen, nachdem er die Enthauptung von Anthony Fauci gefordert und Trump-Anhänger aufgefordert hatte, am 6. Januar nach Washington zu kommen, um zu versuchen, die Ergebnisse der Präsidentschaftswahlen zu kippen.

Google bestätigte ProPublica auch, dass es zeitweise das Erscheinen von Anzeigen auf Bannons War Room-Website blockiert hat, zusammen mit einzelnen Artikeln, die gegen die Regeln von Google verstoßen.

Bannon fand jedoch eine Lücke in den Richtlinien von Google, die es ihm ermöglichte, auf der Startseite seiner Website weiterhin Werbegelder zu verdienen.

Bis Montag spielte die Homepage automatisch harmlose Stock-Inhalte ab, etwa Tipps, wie Sie Ihr Handy bei Winterwetter schützen oder die Effektivität Ihres LinkedIn-Profils verbessern.

Der Inhalt hatte für War Room-Besucher wahrscheinlich kein Interesse, zumal er alle paar Sekunden durch Werbung unterbrochen wurde. Aber die Anzeigen, die über das Google-Netzwerk bereitgestellt wurden, stammten von so bekannten Marken wie Land Rover, Volvo, DoorDash, Staples und sogar der Harvard University.

Direkt unter diesem Videoplayer befand sich ein weiterer mit Clips aus Bannons Podcast „War Room“, in dem routinemäßig Teilnehmer des Kapitolaufstands vom 6. Januar als Patrioten dargestellt und falsche Behauptungen über die Wahlen 2020 und die COVID-19-Pandemie verbreitet werden.

Eine Anzeige für die Harvard Division of Continuing Education auf warroom.org.

Der Videoplayer, auf dem Google-Anzeigen inmitten harmloser Clips geschaltet wurden, verschwand am Montag von Bannons Website, nachdem ProPublica sich bei Google, Bannon und Werbetreibenden erkundigt hatte. Die Änderung wurde nicht von Google vorgenommen: Google-Sprecher Michael Aciman sagte, der Spieler habe nicht gegen die Regeln des Unternehmens verstoßen. Er sagte, die Richtlinien von Google seien wirksam, um zu verhindern, dass Anzeigen auf Websites mit „schädlichem Inhalt“ landen.

„Wir haben strenge Richtlinien, die es Publishern ausdrücklich untersagen, sowohl schädliche Inhalte zu bewerben als auch ungenaue Informationen zu ihren Eigenschaften bereitzustellen, ihre Identität falsch darzustellen oder nicht autorisierte Anzeigenanfragen zu senden“, sagte Aciman. „Diese Richtlinien existieren, um sowohl Benutzer als auch Werbetreibende vor Missbrauch, Betrug oder störenden Werbeerlebnissen zu schützen, und wir setzen sie durch eine Mischung aus automatisierten Tools und menschlicher Überprüfung durch. Wenn wir Publisher finden, die gegen diese Richtlinien verstoßen, stoppen wir die Anzeigenschaltung auf ihrer Website.“

Ein Sprecher von Bannon, der diesen Monat angeklagt wurde, weil er die parteiübergreifende Untersuchung des Kongresses zum Aufstand vom 6. Januar blockiert hatte, lehnte es ab, Fragen für diesen Artikel zu beantworten.

Zach Edwards, der Gründer von Victory Medium, einem Beratungsunternehmen, das Unternehmen in Bezug auf Online-Werbung berät, sagte, die digitale Werbebranche, einschließlich Google, sei voller Schlupflöcher und schlechtes Verhalten, und ihre Komplexität hindere Werbetreibende daran, zu verstehen, was sie finanzieren. „Oft zucken Anzeigenkäufer nur mit den Schultern und fragen sich: ‚Das sind Videoanzeigen, was können Sie tun?’“, sagte er.

Über Bannons Ausweichmanöver und Googles Duldung fügte Edwards hinzu: „Nichts davon ist unbegründet.“

Die überwiegende Mehrheit der Online-Anzeigen wird nicht über eine direkte Beziehung zu den Websites gekauft, auf denen sie erscheinen. Stattdessen verwenden Marken automatisierte Anzeigenbörsen wie die von Google, die auf Echtzeitauktionen angewiesen sind, um Anzeigen automatisch vor Personen zu platzieren, die zur Zielgruppe einer Marke passen. Solange Google die War Room-Website in seinem Netzwerk behält und Marken sie nicht ausdrücklich von ihren Anzeigenkäufen blockieren, kann Bannons Website weiterhin Geld sammeln. Warroom.org verzeichnet laut Traffic-Tracker SimilarWeb zwischen 450.000 und 1 Million Visits pro Monat.

Und Google nimmt einen Teil jedes Dollars von Anzeigen, die es auf der War Room-Site platziert.

Eine Anzeige für DoorDash auf warroom.org.

„Für die meisten Werbetreibenden ist die Platzierung einer Anzeige in einem mit Steve Bannon verbundenen Outlet ein Albtraum“, sagte Nandini Jammi, Mitbegründer von Check My Ads, einem Wachhund der Werbebranche. „Die Tatsache, dass Anzeigenbörsen immer noch Anzeigen schalten, sollte Marken darauf hinweisen, dass ihre Anbieter ihr Inventar nicht überprüfen.

Von ProPublica kontaktierte Unternehmen sagten, dass sie nicht beabsichtigen, auf der Website von War Room zu werben und Schritte unternehmen würden, um die Schaltung ihrer Anzeigen dort zu stoppen. Land Rover bezeichnete die Anzeige als „Fehler“. Harry Pierre, ein Sprecher der Harvard Division of Continuing Education, sagte, die Schule arbeite mit ihrem Anzeigenkäufer zusammen, um ihre Liste unerwünschter Websites zu aktualisieren. Adobe sagte, seine Anzeige verstoße gegen seine Richtlinien zur Markensicherheit. “Wir haben mit dem Werbepartner zusammengearbeitet, um die Anzeigen von der Website zu entfernen”, sagte ein Sprecher.

DoorDash beschuldigte auch einen Drittanbieter. „DoorDashs Mission ist es, lokale Gemeinschaften zu stärken und allen Zugang zu Chancen zu bieten, und wir stehen gegen die Verbreitung von Desinformation, die diese Prinzipien untergräbt“, heißt es in einer Erklärung des Unternehmens.

Die Sprecher von Volvo reagierten nicht auf Anfragen nach Kommentaren.

In der Zwischenzeit hat Google möglicherweise eine andere mit Bannon verbundene Website gesperrt. Bis vor kurzem verdiente die Seite Populist Press Geld über das Werbenetzwerk von Google. Die Site, die den Drudge Report nachahmt, wurde prominent auf der War Room-Homepage verlinkt und verzeichnet laut SimilarWeb etwa 5 Millionen Besucher pro Monat.

Laut einer Online-Offenlegung eines ehemaligen Werbepartners ist Populist Press mit August Partners verbunden, einem Unternehmen aus Colorado, das auf Amanda Shea registriert ist, deren Ehemann Tim Shea ein Partner von Bannons in We Build the Wall-Initiative war. Bannon und Verbündete nutzten We Build the Wall, um Geld zu erbitten, um Trumps Wahlversprechen einer Mauer an der amerikanisch-mexikanischen Grenze zu erfüllen. Die Bundesanwaltschaft beschuldigte Bannon, Tim Shea und andere Mitarbeiter des Missbrauchs des Geldes, und Trump begnadigte Bannon, bevor er sein Amt niederlegte. Ein Anwalt von Tim Shea, der auf seinen Prozess wartet, lehnte eine Stellungnahme ab, und Amanda Shea reagierte nicht auf eine Bitte um Stellungnahme.

Irgendwann in der Woche vom 15. November stellte Populist Press keine Google-Anzeigen mehr ein – und es wurde auch nicht mehr auf der War Room-Startseite beworben. Aciman, der Google-Sprecher, lehnte es ab, sich dazu zu äußern, ob Google Populist Press verboten hatte, sagte jedoch, dass die Website „mit unseren Diensten keine Monetarisierung macht“.

Bannons Podcast „War Room“ zieht ein riesiges Publikum an, mit insgesamt mehr als 100 Millionen Downloads in mehr als 1.000 Episoden, die auf Plattformen wie Apple verfügbar sind. Es ist eine Art rechtsextremes „Meet the Press“, die Talkshow für Pro-Trump-Influencer und republikanische Hoffnungsträger. Bannon und seine Gäste verwenden häufig gewalttätige Bilder und fördern neue Wege, um die Wahl zu kippen, wie beispielsweise die Forderung nach „Prüfungen“ der Stimmzettel 2020. Seit Februar hat Bannon Tausende dazu inspiriert, Komitees der Republikanischen Partei auf lokaler Ebene zu übernehmen und so Einfluss auf die Art und Weise, wie Wahlen von Grund auf durchgeführt werden, freizusetzen.

In seinem Podcast forderte Bannon 2020 die Enthauptung von Fauci und FBI-Direktor Chris Wray. Am Vorabend des 6. Januar sagte Bannon: „Wir stehen kurz vor dem Angriff“ und „Morgen wird die Hölle losbrechen.“ Bannon war am Tag des Aufstands Berichten zufolge auch an der Kommandozentrale des Trump-Teams beteiligt, was Teil des Interesses der Ermittler des Kongresses an seiner Aussage und seinen Aufzeichnungen ist. Seit dem Aufstand hat sich Bannon für Menschen eingesetzt, die im Zusammenhang mit den Kapitol-Aufständen inhaftiert wurden.

Neben seinem Podcast hat Bannon ein komplexes Netz aus politischen und geschäftlichen Unternehmungen gesponnen. Er war Mitbegründer einer Ausbildungsakademie für Rechtsnationalisten, die in einen Rechtsstreit mit der italienischen Regierung um die Kontrolle über ein mittelalterliches Kloster in der Nähe von Rom geriet. Ein Medienunternehmen, das er zusammen mit Guo Wengui, einem flüchtigen chinesischen Milliardär, auf dessen Yacht Bannon im Jahr 2020 festgenommen wurde, gründete, war im September Teil einer Einigung über 539 Millionen US-Dollar mit der Securities and Exchange Commission wegen illegaler Vermarktung digitaler Währungen. Bevor Bannon Trump beriet, hatte er eine weitreichende Karriere im Finanz- und Filmbereich, und seine Begnadigung von Trump hob ein Pfandrecht in Höhe von 1,75 Millionen US-Dollar gegen sein Haus in Laguna Beach, Kalifornien, auf.

Bannons Megaphon ist nicht nur einflussreich. Es ist auch lukrativ. Seine Show und seine Website haben das MyPillow-Geschäft des anderen Wahlbetrugs-Evangelisten Mike Lindell sowie einen Newsletter für Kryptowährungsinvestitionen namens TheCryptoCapitalist beworben. (Die Vermarkter einer unbewiesenen COVID-19-Behandlung, die Bannon beworben hat, wurden im April vom Justizministerium und der Federal Trade Commission verklagt. Der Chiropraktiker hinter der Behandlung bestreitet die Anschuldigungen der Regierung.) Die War Room-Site enthält auch Anzeigen von MGID, einem Netzwerk die Inhaltsanzeigen platziert, die wie Links zu verwandten Artikeln aussehen und manchmal zweifelhafte Gesundheits- oder Finanzprodukte bewerben.

Eine Anzeige für Adobe Acrobat auf warroom.org.

Es ist nicht klar, wie viel Geld Bannon mit Online-Werbung verdient. Branchendaten zeigen jedoch, dass die von MGID platzierten Links viel weniger profitabel sind als die von Google bereitgestellten Videoanzeigen. (MGID hat auf eine Bitte um Stellungnahme nicht geantwortet.)

Das Problem ist, dass große Marken wahrscheinlich keine Ahnung haben, dass sie auf der Website eines der größten Täter von gefälschten Wahlbetrugsvorwürfen werben. Diese Kluft zwischen Marken und wo ihre Anzeigen und ihr Geld landen, ist laut Branchenexperten ein Versagen der digitalen Werbung und ein Problem für die Verbraucher.

„In den letzten Jahren haben die Verbraucher sehr lautstark dazu aufgerufen, bei Marken zu kaufen, die ihren Werten entsprechen“, sagt Jammi von Check My Ads. „Wenn sie herausfinden, dass eine Marke giftige Inhalte finanziert, ist das für sie wichtig.“

Ein ähnliches Szenario hat sich mit Anzeigen abgespielt, die während der Ausstrahlung von Bannons Podcast auf einer rechten Website namens Real America’s Voice ausgestrahlt wurden. Im März zum Beispiel erschien in Bannons Show eine Anzeige für das Rezeptgutschein-Unternehmen GoodRx.

Das Verbrennen von Zuckerrohr belastet die Farbgemeinschaften in Florida. Brasilien zeigt, dass es auch anders geht.

„Wir nehmen das Vertrauen und den Ruf unserer Marke sehr ernst und haben strenge Werbestandards, die auch die Nichtteilnahme an stark redaktionellen Nachrichtensendungen beinhalten“, sagte das Unternehmen in einer E-Mail an ProPublica. “Diese Platzierung war ein Fehler in den Richtlinien zum Medienkauf.”

Bannons Show wird auch auf Pluto TV ausgestrahlt, einem Streaming-Dienst von ViacomCBS, der auf Roku und anderen Geräten verfügbar ist. Diesen Monat zeigte die Show auf Pluto Anzeigen für so große Unternehmen wie Men’s Wearhouse, Lexus und Procter & Gamble, so die Überwachung durch den liberalen Wächter Media Matters. Wie bei den Google-Videoanzeigen auf der War Room-Website werden diese Anzeigen nicht direkt platziert, und die Unternehmen konnten nicht erklären, warum sie in Bannons Show erschienen waren. (Der Podcast von Bannon ist in der Google Podcasts-App verfügbar, aber das Unternehmen platziert keine Anzeigen darin.) Ein Lexus-Sprecher sagte, die Anzeige des Unternehmens sei kurz auf Bannons Website geschaltet und entfernt worden. Ein Sprecher von Procter & Gamble reagierte nicht auf eine Bitte um Stellungnahme.

“Unsere Marketingausgaben richten sich nach gezielten Kunden, anstatt bestimmte Programme auszuwählen, an denen wir auftreten möchten”, sagte Mike Stefanov, ein Sprecher von Tailored Brands, dem Men’s Wearhouse. „Das Team verfeinert die verwendeten Kriterien ständig, aber das Erscheinen von Werbung in einer bestimmten Sendung bedeutet nicht unbedingt, dass das Unternehmen den vertretenen Ansichten zustimmt oder sie unterstützt.“

Klarstellung, 30.11.2021: Die Zahl der Downloads des Podcasts „War Room“ wurde angepasst, um eine kumulierte Summe darzustellen.

Mollie Simon trug zur Forschung bei.

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