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China nutzt Social-Media-Trolle, um die Covid-Verschwörung der USA voranzutreiben

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Die Wahrheit ist ein Schlachtfeld. Fakten werden angegriffen. Jetzt hat China eine Armee von Trollen – von hochrangigen Diplomaten bis hin zu KI-Bots – engagiert, um falsche Behauptungen zu verkaufen, Covid-19 sei eine Verschwörung der Vereinigten Staaten.

Es ist das offensichtlichste Zeichen dafür, dass ein immenser Kampf um die „Herzen und Köpfe“ eines globalen Publikums geführt wird.

Es ist eine Propagandaschlacht zwischen Ost und West. Es ist nichts Neues.

Sagen Sie es laut genug, oft genug, weit genug, und die Menschen haben eine natürliche Tendenz zu akzeptieren, dass etwas wahr sein könnte. Solche falschen Plausibilitäten sind seit Jahrhunderten die Spielwiese von Propheten, politischen Experten, Lobbyisten und Vermarktern.

Was jetzt anders ist, ist, dass sich das Spielfeld geändert hat. Social Media bietet ein spektakulär großes Publikum an einem Ort – alles anfällig für sich wiederholende Nachrichten, schillernde Präsentationen und selbstbestätigende Taktiken.

Auf Facebook, Twitter, Weibo, WhatsApp und YouTube flammt ein solcher Kampf auf.

Es ist eine Covid-19-Laborleck-Theorie. Nur nicht der, den du erwartet hast.

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Sturm auf Fort Detrick

Peking lehnte diese Woche Forderungen der Weltgesundheitsorganisation nach Transparenz ab und sagte, seine Forschungen zu den Ursprüngen der globalen Pandemie seien „inkonsistent“ mit seiner Position.

Es ist empört über den Vorschlag, die Pandemie aus einem Labor in Wuhan zu entkommen.

Es kann einen triftigen Grund haben. Es gibt keine Beweise dafür, dass dies über die Behauptungen der Möglichkeit hinausging.

Aber auch für das wahrscheinlichste Szenario liegen noch keine stichhaltigen Beweise vor; dass das Virus durch Chinas aufkeimenden „Buschfleisch“ -Handel aus den Tieren herausgesprungen ist.

Das hält Peking im Rampenlicht. Es will, dass es weggeht. Es hat also einen vergeblichen Versuch wiederbelebt, die Schuld wieder auf die Vereinigten Staaten abzuwälzen.

Peking fordert, dass internationalen Ermittlern Zugang zu Fort Detrick in Maryland gewährt wird – auch wenn es denselben Ermittlern den Zugang zum Wuhan Institute of Virology verweigert.

Es ist eine Forschungseinrichtung der US-Armee für biologische Kriegsführung, die sich etwa 80 km außerhalb von Washington befindet.

Verschwörungstheorien sind kein Unbekannter.

In den 1980er Jahren veröffentlichten sowjetische Agenten einen Brief in eine indische Zeitung, in der sie beschuldigt wurde, das AIDS-Virus „herzustellen“. Die Geschichte eroberte bald die Welt.

„Seitdem ist Fort Detrick zu einer Trope geworden – ein wiederkehrender Antagonist, der alle paar Jahre abgestaubt wird, um den Bösewicht im neuesten Virus-bezogenen Desinformationsdrama zu spielen“, sagt Bret Schafer, Analyst der Alliance for Securing Democracy.

Alternative Universen

„Ich möchte betonen, dass die Vereinigten Staaten, wenn sie die Fakten wirklich respektieren, das biologische Labor in Fort Detrick eröffnen, Themen wie ihren über 200 ausländischen Biolaboren mehr Transparenz verleihen und WHO-Experten einladen sollten, die Herkunftsverfolgung in USA“, sagte die Pekinger Sprecherin Hua Chunying im Januar.

Es klingt extrem. Aber es wird schlimmer.

„So abwegig einige der Behauptungen von Fort Detrick von offiziellen chinesischen Quellen auch gewesen sind, sie repräsentieren die vernünftigere, desinfizierte Spitze eines viel größeren Eisbergs der Verschwörungstheorie“, sagt Schafer.

Hinter der „Great Firewall“ ist die Plausibilität weniger problematisch.

Social-Media-Influencer und Party-Apparatschiks schwärmen von jeder noch so ausgefallenen Verschwörungstheorie.

„Der Kulturberater der chinesischen Botschaft in Pakistan hat zum Beispiel einen neu erstellten, anonymen Account retweetet, dessen zweiter Tweet zufällig Pekings Gesprächsthemen über die angebliche Verbindung zwischen Fort Detrick und (Imperial Japans) Unit 731 widerspiegelt.“

Im Januar veröffentlichte ein Mann in der Inneren Mongolei ein Video, das von Verschwörungstheorien inspiriert wurde, die bereits in Russland kursieren: Der damals neue Ausbruch von Covid-19 war eine von den USA entwickelte Biowaffe.

Chinesische Behörden nahmen ihn fest. Er war eine Woche lang eingesperrt. Er wurde mit einer Geldstrafe belegt, weil er „falsche Gerüchte“ verbreitet hatte.

Aber im März erkannte Peking, dass die Idee Potenzial hatte.

Es brauchte eine Ablenkung. Es stand unter starkem internationalen Druck für die Bestrafung von Li Wenliang, dem chinesischen Arzt, der Ende Dezember wegen des Ausbruchs Alarm geschlagen hatte.

Die Verschwörungstheorie von Fort Detrick traf WeChat am 9. März.

Am 19. März veröffentlichte der Sprecher des Außenministeriums, Zhao Lijian, eine inzwischen berüchtigte Reihe von Tweets, in denen die Anschuldigung erneut verbreitet wurde. Chinas von der Kommunistischen Partei kontrollierte „Blattzeitung“, die Global Times, und etwa 30 chinesische Konten sprangen sofort auf den Zug auf.

Innerhalb weniger Tage war die Geschichte weltweit verbreitet.

Belagerungsmentalität

„Wir sind besorgt über die Politisierung der Herkunftsverfolgung durch bestimmte Länder“, sagte Herr Zhao am Wochenende in einem staatlich kontrollierten Medienbriefing.

„Der Vorschlag für die zweite Phase der Herkunftsverfolgung durch das WHO-Sekretariat steht nicht im Einklang mit der Position der chinesischen Seite und auch vieler Länder.“

Er wollte, dass sich die Forschung auf mögliche tierische Herkunft und Übertragung konzentriert.

Herr Zhao wollte auch die Idee untersuchen, dass Covid möglicherweise nicht aus China stammt.

„Wir müssen weltweit weiterhin nach möglichen frühen Fällen suchen und die Rolle von Kühlketten und Tiefkühlkost bei der Übertragung des Virus besser verstehen“, sagte er.

Aber Chinas staatlich kontrollierte Armee von Social-Media-Trollen hat einen anderen Auftrag erteilt: Treiben Sie die Biowaffen-Verschwörungstheorie der USA in Fort Detrick voran – hart.

Herrn Zhao ist die Verschwörungstheorie der Biowaffen-Gegenangriffe nicht fremd.

Am 27. Mai versuchte er, Fragen zum Wuhan-Institut abzulenken, indem er die Schuld verlagerte. „Welche Geheimnisse verbergen sich im verdächtigen Fort Detrick und den über 200 US-Biolabors auf der ganzen Welt?“ erwiderte er.

Seitdem mobilisiert Pekings Trollarmee.

Regierungsbeamte. Parteichefs. Diplomaten. Social Media-Influencer. Trolle.

„Chinas riesiger Propagandaapparat und verdeckte Netzwerke von Online-Agitatoren und -Influencern haben fleißig daran gearbeitet, den Verdacht auf Fort Detrick zu lenken“, sagt Schafer.

Mehr als 115 Tweets, die diese Behauptung aufstellen, wurden seit dieser Pressekonferenz von Agitatoren auf die Weltbühne geschoben. Viele von hochkarätigen Persönlichkeiten.

Diese Zahl ist hinter Chinas „Großer Firewall“ viel höher, wo die gefangene Bevölkerung keine andere Wahl hat, als den offiziellen Standpunkt der Kommunistischen Partei zu konsumieren.

„Viele dieser Tweets haben versucht, den Ruf des Labors zu beschmutzen, indem sie zum Beispiel behaupteten, das US-Labor sei ‚untrennbar‘ mit Japans berüchtigter Einheit 731 verbunden, einer Einheit zur Bekämpfung von Keimen, die während des Zweiten Weltkriegs auf China abzielte.“

Und das spielt mit einer der grundlegenden Unsicherheiten Pekings: dem „Jahrhundert der Schande“ nach dem Zusammenbruch des kaiserlichen Chinas angesichts des westlichen und japanischen Kolonialismus.

Technische Realität

Herr Schafer sagt, Peking habe seit mehr als einem Jahr sorgfältig die Grundlagen für diesen globalen Propagandablitz vorbereitet.

„Seit März 2020 haben chinesische Regierungsbeamte und staatsnahe Medien Fort Detrick in mehr als 400 Artikeln, Videos, Tweets und Pressekonferenzen erwähnt“, sagt er.

Die offizielle Kampagne begann mit den Tweets von Herrn Zhao: „Es könnte die US-Armee sein, die die Epidemie nach Wuhan gebracht hat“, behauptete er.

Die Geschichte lautete, dass „das Virus von der Reservistin der US-Armee Maatje Benassi, die im Oktober 2019 an den Military World Games in Wuhan teilnahm, aus der Gegend von Fort Detrick nach Wuhan gebracht wurde“, sagt Schafer.

Die Idee ging nicht auf.

So wurden Variationen der Anschuldigung an das Publikum weitergegeben, um Zugkraft zu finden.

– Eine Sicherheitsabschaltung von Fort Detrick am 19. Juli wurde als Quelle des Lecks bezeichnet. Aber das war mehr als ein Jahr zu früh.

– Ein „Stringer“ (wirklich für Russlands staatlich kontrollierte Medien tätig) interviewte Bewohner von Pflegeheimen, die über das Leck „zum Schweigen gebracht“ wurden. Aber ihr Schweigen könnte auch daran gelegen haben, dass es keine gab.

– Ein Ausbruch einer Lungenkrankheit im Jahr 2019 im Zusammenhang mit dem Dampfen „in der Nähe von Fort Detrick“ war Covid-19 in Verkleidung. Aber es war in Wisconsin, 1300 km entfernt. Und die Symptome stimmten nicht überein.

„Keine dieser Behauptungen wurde mit harten Beweisen untermauert. Aber wie bei der Erzählung von Fort Detrick geht es hier nicht darum“, sagt Herr Schäfer. „Die hartnäckigen und konsequenten Anschuldigungen Pekings haben zweifellos das Misstrauen gegenüber dem Labor geschürt – insbesondere in den Teilen der Welt, in denen das Misstrauen gegenüber der US-Außenpolitik bereits hoch ist.“

Troll-Taktik

„Chinas Diplomaten haben auch gezeigt, dass sie verstehen, dass Twitter-Engagement von Provokation und nicht von Diplomatie angetrieben wird“, schreibt Jessica Brandt, Direktorin der Allianz für die Sicherung der Demokratie.

„Fast alle derjenigen, die sich am stärksten mit Tweets von chinesischen Botschaften und Vertretern beschäftigen … enthalten konfrontative oder verschwörerische Inhalte, und ihre am meisten verfolgten Berichte sind die kämpferischsten.“

Noch vor wenigen Jahren war es für Beamte der Kommunistischen Partei Chinas tabu, in den westlichen sozialen Medien zu sein. Schließlich können ihre eigenen Leute für einen einzigen Tweet inhaftiert werden.

Jetzt provozieren mehr als 200 von ihnen ständig westliche Führer, verbreiten Verschwörungstheorien und trollen über Themen wie Geschichte, Menschenrechte, Rassismus und politische Polarisierung.

Aber – trotz Cartoons, Videoclips und schneidender Bemerkungen – sind die meisten Versuche gescheitert.

Pekings Trolle mussten sich auf „Gaming“-Social-Media-Algorithmen verlassen.

Algorithmen sehen Gewinn im Konflikt. Die künstlichen Intelligenzen von Facebook, Twitter und Google wissen, dass Wut das Engagement fördert. Wenn es also eine neue Quelle sozialer Entzündungen entdeckt, sendet es es an ein breites Publikum.

Peking weiß das.

Computergenerierte Kontonamen erscheinen jedoch offensichtlich. Profilfotos sind gefälscht. Bilder beziehen sich nicht auf angenommene Identitäten. Und Erstellungsdaten sind in der Regel neu – da sie in der Regel nicht lange überleben.

„In Fällen, in denen seine Diplomaten anscheinend keine organische Unterstützung für ihre Botschaften gewinnen können, scheint sich Peking auf falsche oder zumindest höchst verdächtige Personen zu verlassen, um eine Illusion der Unterstützung durch die Bevölkerung zu schaffen“, sagt Frau Brandt.

Ihre Botschaft ist jetzt „in the wild“. Aber es hat sich noch nicht als überzeugend erwiesen.

Verschwörungsansteckung

„Für China besteht das Ziel entweder in der Vergeltung oder, falls an der Leak-Theorie des Wuhan-Labors etwas dran ist, in der Schaffung einer Ablenkung, um von der Wahrheit abzulenken und sie zu verwässern“, sagt Schafer.

Aber das Spielen mit Verschwörungstheorien kann unerwartete Folgen haben.

“Wie ein Virus können Informationen nicht mehr kontrolliert werden, sobald sie die allgemeine Bevölkerung erreichen, und wenn sie sich ausbreiten, können sie auf nie beabsichtigte Weise mutieren.”

Es ist Teil der neuesten Front in einer jahrzehntelangen Kampagne zur Untergrabung des Vertrauens, sagt der internationale Think-Tank der Brookings Institution.

„Von Desinformation bis zu Verschwörungstheorien, von Social-Media-Ansammlungen bis hin zu Campus-Intoleranz – (die Welt befindet sich) in einer epistemischen Krise in ihrer Fähigkeit, Fakten von Fiktion und Wahrheit von Falschheit zu unterscheiden“, sagt der internationale Think-Tank der Brooking Institution.

Die Beweise liegen vor uns.

Pekings „Teppichbombardierung“ von Social-Media-Plattformen mit Gegenangriffs-Verschwörungstheorien zeigt Wirkung.

Fort Detrick klettert weltweit stetig in die Social-Media-Trendcharts.

Vor allem in Teilen der Welt, in denen das Misstrauen gegenüber den USA bereits fest verankert ist.

„Es ist einfach, Löcher in Pekings Fort-Detrick-Erzählungen zu bohren, angefangen mit der Tatsache, dass sich die beiden Labore, die Coronaviren in den Vereinigten Staaten untersuchen, in Galveston, Texas, und Chapel Hill, North Carolina, befinden – nicht in Frederick, Maryland“, sagt Schafer. „Aber bei Einflussoperationen ist die Richtigkeit der Logik weniger wichtig als die Wiederholung.“

Wir müssen viel mehr davon erwarten, warnen Analysten.

„Es scheint, dass Chinas aggressivere Haltung im Informationsraum mehr als nur eine kurze Abkehr von seinem früheren, subtileren Ansatz darstellt“, sagt Frau Brandt.

„Wie Peking diese neue Strategie in Zukunft umsetzt, wird Auswirkungen auf den Wettbewerb haben, der unsere Informationsumgebung prägt und wahrscheinlich in den kommenden Jahrzehnten ein bestimmendes Merkmal der Geopolitik sein wird.“

Jamie Seidel ist freiberuflicher Autor | @JamieSeidel

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